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Le littoral canadien est le plus long du monde, et le Canada partage le plus vaste réseau de lacs d'eau douce du monde. Le transport maritime au Canada sur les océans Pacifique, Arctique et Atlantique et sur le réseau des Grands Lacs et du fleuve Saint-Laurent déplace plus de 200 milliards de dollars de marchandises de commerce international, et le trafic maritime de marchandises atteint presque 450 millions de tonnes. Chaque année, plus de 50 000 affectations de pilotage sont effectuées. Plus de 50 000 pêcheurs accrédités au Canada œuvrent sur plus de 14 000 navires.

Dans cet environnement, la sécurité des transports est essentielle, et elle s'est améliorée au cours de la dernière décennie. En 2015, 245 accidents maritimes ont été signalés au BST, une baisse par rapport aux 301 signalés l'année précédente, de même que par rapport à la moyenne de 300 accidents signalés annuellement de 2010 à 2014. Au cours des derniers dix ans, 83 % des accidents maritimes ont été des accidents de navigation, le reste étant des accidents survenus à bord de navires.

Les enquêteurs maritimes du BST possèdent diverses qualifications : certains détiennent un brevet de capitaine, d'autres sont certifiés officiers mécaniciens en chef de bâtiments commerciaux, d'autres encore sont architecte naval; tous détiennent une grande expérience dans l'industrie maritime. En plus d'effectuer des enquêtes, ils participent aux travaux de groupes nationaux et internationaux des gouvernements et de l'industrie en vue d'étudier les tendances en matière de sécurité et de communiquer toute question de sécurité aux parties concernées.